美國職棒的新球季即將展開,休賽季時,身陷最多交易傳聞的便是匹茲堡海盜隊當家中外野手Andrew McCutchen。近幾年來,年均可以貢獻6勝以上的全明星球員McCutchen,去年意外陷入大低潮,打擊狀況當至谷底,連帶也影響球隊的表現。今年冬季會議展開後,列強們無不摩拳擦掌,欲將這名打守跑皆相當出色的明星納入麾下,無奈價碼談不攏,McCutchen新賽季依然是全隊的攻守核心。近來球隊宣布留下季中交易來表現出色的投手Ivan Nova後,海盜隊看來有意以原陣容再度挑戰2017球季。而知名棒球網站Fangraphs也在這波異動後,預測新球季海盜隊能打出82勝80負的成績,有望挑戰季後賽。目前看來,球隊仍然在競爭行列中,而到底是何原因,讓這支全隊支出排名聯盟第17名的小市場球隊年年保持競爭力呢?

一、新秀養成策略的成功

雖然大家都對McCutchen耳熟能響,但一支球隊可不是光靠一個人就能成就的。別忘了Starling Marte這名攻守全能,近四年平均繳出120WRC+以上的優質外野手,還是右外野的金手套常客。另外還有潛力新星Gregory Polanco,雖然還未達到眾球探對他的高期待,但也是非常扎實且水準以上的外野手。不僅如此,Ausrin Meadows 以及Josh Bell這兩名百大新秀也正摩拳擦掌,等待接班。 投手方面也不惶多讓,家鄉子弟兵Gerrit Cole從上聯盟以來,年均可以貢獻三勝以上,以他的年紀來說,實在是超齡的成熟。其他投手包括James Taillon還有Tyler Glanslow等,都是潛力滿點,等待接班的即戰力。光是上面這群年輕人,新球季就被預測能能貢獻將近20勝,超過全隊的一半,而且他們身上的合約泰半遠低於市場行情,相當有利於球隊的操作。由此不難想見海盜隊新秀養成的策略以及眼光都相當出色,因為並非所有潛力都能轉化成實力,這需要耐心以及智慧。

二、聰明的自由球員簽約

海盜隊的新資控管一向相當理想,他們總是分散風險,不迷信大牌球員,因此也就減少了被套牢的機會。也因為如此,球團相當勇於投資令其他球隊遲疑或卻步的球員。例如近年最出名的例子Russell Martin,用2年1700萬的合約簽下。他是一位打擊平均,但防守相當出色的捕手。他最為人稱道便是他的framing(偷好球能力:將壞球接成好球的能力) ,而來到海盜對這兩年,他更是跌破專家眼鏡,每年平均貢獻五勝,成了明星球員後也被多倫多藍鳥隊以大合約挖角。另外還有韓國巨砲姜正浩,在韓國職棒主宰比賽後受到注意,但最後是海盜隊首開先例,用超低廉的價碼簽下令其他球團卻步的亞洲籍野手。雖然近兩年大小傷勢不斷,但健康的他,打擊能力不在話下。平均有著131WRC+的表現,媲美巴爾的摩金鶯隊的明星三壘手Mannny Machado以及全壘打王Chris Davis,以中線球員有這樣的打擊表現,實在是無話可說。還有前面提到的Marte以及Polanco都是海外自由球員簽約,讓人不得不佩服這支球隊的眼光以及高瞻遠矚。

三、教練團改造的魔力

近年來,有投手再生工廠美譽的Ray Serage正是匹茲堡海盜隊的投手教練。也因為如此,球團常用相對低廉的價格簽下別隊的問題投手。最著名的例子包括在紐約洋基隊不得志的A.J. Burnett,在球員生涯尾端投出了生涯年;另外還有J.A. Happ,在西雅圖水手隊投出120ERA- (意指比聯盟平均投手的ERA高出20%),但在海盜隊卻投出49ERA-,最後和藍鳥隊簽下大合約;另外還包括棒球浪人Joe Blanton,一度快要沒球打,卻逆勢在海盜隊投出一片天,繳出1.57ERA以及28%的三振率,成為牛棚不可或缺的大將。球隊對於投手製造滾地球能力的重是以擊鼓勵投手勇於攻擊好球帶的心態,都是讓投手們東山再起的最大原因。如果說培養新秀非常需要耐心和智慧,那我想培養一個執教出色且合作緊密的教練團顯然更不容易。這就是為何這支小市場球隊能能屢屢跌破眾人眼鏡,並逆勢打出好成績的原因。

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